Dans cette colonne, les membres de Georgia Humanities et leurs collègues discutent à tour de rôle de l’histoire et de la culture de la Géorgie, et d’autres sujets importants. À travers différentes voix, nous entendons différentes histoires.

Cette semaine, le contributeur invité TOM JACKSON, de la Commission du Centenaire de la Première Guerre mondiale en Géorgie, examine les nombreux monuments commémoratifs aux soldats de la Première Guerre mondiale dans notre État.

Par Tom Jackson

Tom Jackson

La mission de la Commission du Centenaire de la Première Guerre mondiale en Géorgie (GWWICC) pour se souvenir de la Grande Guerre n’est pas seulement d’éduquer les citoyens d’aujourd’hui sur cette guerre souvent négligée, mais aussi d’honorer ceux qui ont servi et de commémorer ceux qui ont fait le sacrifice ultime.

Avec son Livre commémoratif de l’État de Géorgie de 1921, la Géorgie est devenue le premier État à publier un livre commémoratif officiel pour ceux qui sont morts pendant la Première Guerre mondiale. Mais selon les pratiques raciales de l’époque, le livre ne contenait que les noms du personnel blanc. Grâce aux recherches diligentes du bibliothécaire d’État à la retraite, le Dr Lamar Veatch, qui travaille comme associé au GWWICC, les noms de centaines de soldats d’ascendance afro-américaine, amérindienne et autre ont été identifiés et ajoutés à la version élargie hébergée sur le site Web du GWWICC. À la suite de cet effort important, les noms de quelque 1 300 Géorgiens figurent aujourd’hui sur les listes dans le cadre du programme national du centenaire visant à trouver et à enregistrer tous ces hommages aux Américains qui ont combattu et sont morts pendant la Première Guerre mondiale.

Ce même site Web comprend également un inventaire en ligne, avec des photographies, des monuments commémoratifs et des plaques de guerre situés dans tout l’État — il y en a un dans pratiquement chaque siège de comté. Certains sont élaborés; d’autres sont simples. Certains ont des listes distinctes pour « blanc » et « coloré », tandis que d’autres omettent complètement les Afro-Américains. Le site Web du GWWICC deviendra un héritage durable de ces efforts en tant que partie de la collection des Archives nationales sur le Centenaire de la Première Guerre mondiale.

Statue originale « Spirit of the American Doughboy » à Nashville, Géorgie. (Brian Brown, VanishingSouthGeorgia.com)

Parmi les monuments de Géorgie, les nombreuses statues frappantes de « l’Esprit du Doughboy américain » se dressent bien en vue à travers l’État, parmi des centaines qui ont été érigées dans tout le pays. La Géorgie a l’original. Tous les autres sont des copies du premier par le sculpteur E. M. Viquesney qui se trouve à l’extérieur du palais de justice de Nashville (dans le comté de Berrien). Il rend hommage aux 60 habitants de Berrien morts pendant la guerre, dont 28 morts dans le naufrage désastreux du navire de troupes Otranto au large des côtes écossaises en 1918. La statue de bronze originale a été commandée en août 1920 et, une fois terminée, a été exposée à Americus avant d’être présentée lors d’une exposition nationale et finalement livrée sur la place du palais de justice du comté de Berrien à l’été 1921. Là, il se tenait sous un voile jusqu’à la fin de 1923, alors que les citoyens locaux travaillaient à réunir le reste des fonds dus — une cérémonie de dédicace a eu lieu une fois la dette payée. Un élargissement de l’autoroute en 1939 a nécessité le déplacement de la statue du milieu de la rue vers l’enceinte du palais de justice, où elle se trouve aujourd’hui.

Une copie en cuivre de la statue originale de doughboy se trouve à Rees Park, à Americus, déplacée du centre-ville d’Americus en 1947. Une copie inhabituelle mais frappante réalisée en pierre — la seule version en pierre connue – se dresse devant le palais de justice du comté de Morgan dans le centre-ville de Madison. Il existe d’autres versions à travers la Géorgie, généralement en bronze ou en cuivre, dans des endroits comme Trion (comté de Chattooga), Griffin (comté de Spalding) et Waycross (comté de Ware) — et plus de 150 exemplaires dans tout le pays, produits en série à partir de la statue originale dans les années 1920 et 1930.

La Place des anciens combattants au cimetière de Myrtle Hill à Rome, en Géorgie

La Géorgie abrite également la tombe du « Soldat connu » américain de la Première Guerre mondiale. Après la fin de la guerre, le Congrès et le président Warren G. Harding ont décidé en 1922 de désigner un soldat connu tué au combat comme représentant de tous ceux qui ont été perdus pendant la guerre et de se trouver au cimetière d’Arlington à côté de la tombe du Soldat inconnu. Au hasard, le nom du soldat Charles Graves a été choisi — un soldat de 18 ans de Rome, en Géorgie, tué dans la ligne Hindenburg et enterré à l’origine en France. Ce devait être un immense honneur pour les jeunes Tombes, sauf que sa mère voulait qu’il soit enterré chez lui dans la parcelle familiale du cimetière d’Antioche, en dehors de Rome. Le gouvernement a accédé aux souhaits de Mme Graves. Graves a eu sa cérémonie et un glorieux défilé de retour à New York, en l’honneur de lui et de tous les soldats, de retour et tombés. Mais alors au lieu d’aller à Arlington, son corps a été mis dans un train pour Rome, où il a été enterré conformément aux souhaits de sa mère, toujours désigné comme représentant de tous ceux qui sont morts dans la Grande Guerre.

Les citoyens locaux ont rapidement pensé qu’il n’était pas approprié que le « Soldat connu » de l’Amérique repose dans un petit cimetière d’église. Après la mort de sa mère, ils ont obtenu la permission du frère de Graves de le déplacer dans un cadre plus majestueux dans le cimetière historique de Myrtle Hill à Rome. D’autres, pensant que les souhaits de la mère devraient être honorés, ont demandé une injonction du tribunal pour arrêter le déménagement. Mais la veille d’une injonction, un groupe d’hommes a exhumé le corps de Graves et l’a déplacé à Myrtle Hill sur la place du Mémorial, où il repose aujourd’hui. Une rénovation spectaculaire du site en 2000 a créé une place commémorative pour les 34 jeunes hommes du comté de Floyd morts pendant la Première Guerre mondiale, avec le « soldat connu », Charles Graves, en son centre.

Continuez à lire « Jamil’s Georgia » pour en savoir plus dans cette série continue sur la Première Guerre mondiale.

Tom Jackson est directeur exécutif de la Commission du Centenaire de la Première Guerre mondiale en Géorgie dans son poste de Responsable des communications du patrimoine pour le Système universitaire de Géorgie.

Kelly Caudle et Allison Hutton de Georgia Humanities fournissent une assistance éditoriale pour les colonnes de « Jamil’s Georgia ».

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