Photo- Illustration: par Preeti Kinha; Photos: Getty Images

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Que faites-vous si vous pensez que le document sur lequel vous avez travaillé peut-être, peut-être, peut-être peut-être un livre? Il n’y a pas de réponse unique, mais pour certains écrivains, l’étape suivante consiste à rechercher un agent littéraire qui travaillera pour vendre votre manuscrit à une maison d’édition et vous aidera à orienter votre carrière du point de vue commercial (généralement moyennant des frais de 15%). Ci-dessous, huit écrivains expliquent comment ils se sont connectés avec leur agent littéraire.

Rachel Khong

Après avoir terminé mon roman au point où je ne savais plus comment le réviser moi-même, j’ai commencé à regarder à l’arrière de beaucoup de livres que j’aimais, les agents qu’ils remerciaient dans les remerciements. Et je pense que j’avais vu quelque part que vous devriez vous abonner au Marché des éditeurs, alors j’ai regardé là aussi. Ensuite, j’ai contacté les agents d’écrivains que j’admirais, et j’ai eu quelques refus et quelques non-réponses. Une personne que j’ai envoyée par courriel était PJ Mark, un agent de Janklow & Nesbit, qui représente beaucoup de gens que j’admire vraiment.

Je n’ai pas eu de nouvelles de lui, mais j’ai eu des nouvelles de Marya Spence, qui était également dans cette agence. Elle était l’assistante de PJ depuis longtemps, et elle m’a dit qu’elle se retirait d’elle-même en tant qu’agent. PJ avait transmis mon e-mail, et elle a lu le manuscrit et l’a vraiment adoré et voulait travailler avec moi. Marya ne faisait que commencer; je ne pense pas qu’elle avait beaucoup de liste, ou aucune liste, à ce moment-là. Mais elle avait travaillé avec beaucoup de gens formidables aux côtés de PJ. Nous avons donc parlé, et elle m’a donné des notes sur ce dont elle pensait que le livre avait besoin et était tellement chaleureuse et enthousiaste que nous avons accepté de travailler ensemble. Cela s’est avéré être une très bonne décision — elle avait beaucoup d’expérience, mais comme elle débutait seule en tant qu’agent, elle avait beaucoup d’énergie à mettre derrière mon livre.

 Au revoir, Vitamine, par Rachel Khong
Au revoir, Vitamine, par Rachel Khong

De $16

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Brit Bennett

J’étais dans mon programme de M.F.A. au Michigan, où j’avais vraiment postulé parce que j’avais obtenu un diplôme d’anglais et que je ne savais pas vraiment quoi en faire. J’ai donc postulé au Michigan et j’y suis allé, et pendant que j’y étais, j’ai fini par écrire un essai pour Jézabel qui a été publié et qui a fait du bruit. Mon agent l’a lu pendant sa pause déjeuner.

C’est ainsi que nous nous sommes connectés — beaucoup de chance, je pense, de mon côté. Je n’ai pas eu à l’interroger, et je n’ai pas vraiment eu à la retrouver. Je parlais à quelques agents différents à ce moment-là, mais ce n’était rien de vraiment grave. Ensuite, j’ai écrit cet essai, qui était complètement différent et sans rapport avec le roman sur lequel je travaillais, et cela m’a conduit à l’agent que j’ai maintenant, qui n’avait aucune idée que j’écrivais un livre. En fait, quand elle a appris que j’écrivais un roman, elle était en fait un peu déçue parce qu’elle me considérait comme essayiste et s’intéressait à la non-fiction que je pourrais écrire. Mais finalement, elle a lu le roman et a vraiment adoré ça aussi.

Pour moi, le point à retenir est de se considérer comme un écrivain et de ne pas nécessairement se plonger dans des essais ou des fictions. Si vous écrivez l’un plus que l’autre, ne fermez pas d’autres avenues — vous ne savez jamais ce qui fera réellement voir votre travail. Je travaillais sur ce roman depuis des années, mais c’est l’essai que je viens de sortir en un après-midi qui a conduit mon agent à moi et finalement à mon roman.

 The Vanishing Half, par Brit Bennett

Akwaeke Emezi

Mon premier agent était dans une petite agence au Royaume-Uni, et c’était grâce à une recommandation d’un ami. Je n’avais qu’une petite histoire à ce moment-là. En 2015, je suis allée à un atelier d’écriture créative à Lagos, au Nigeria. L’un des professeurs était Binyavanga Wainaina, qui était en fait la raison pour laquelle j’avais postulé à l’atelier, parce que ses mémoires, Un jour j’écrirai Sur Cet Endroit, étaient la première fois que je lisais une non-fiction d’un écrivain africain qui semblait similaire à ce que j’écrivais à mes débuts, Freshwater.

J’ai pu parler à Binyavanga pendant l’atelier, et je lui parlais de ce qu’est l’eau douce et de toute l’ontologie Igbo enveloppée dedans. C’était quelque chose qui l’intéressait vraiment, alors il m’a demandé de lui envoyer le manuscrit et je l’ai fait. Il l’a lu, puis m’a contacté et est devenu comme un parrain féerique de mon travail, parce qu’il était juste comme, Oh non, vous devez être avec une agence américaine. Il a donc envoyé le manuscrit à Wylie, ils l’ont lu, puis j’ai changé et j’ai signé avec eux. Je ne sais pas comment l’eau douce serait allée si Binyavanga ne s’était pas intéressé à cela. Il m’a beaucoup expliqué sur l’industrie de l’édition, a expliqué comment faire ses débuts aux États-Unis donnerait à mon travail un pied plus fort que ses débuts au Royaume-Uni simplement en raison de la taille de l’industrie de l’édition. J’ai essayé de le faire avancer et de présenter d’autres écrivains émergents que je connais à Wylie, qui en a également signé certains.

 La mort de Vivek Oji, par Akwaeke Emezi
La mort de Vivek Oji, par Akwaeke Emezi

De $27

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R.O. Kwon

Pour moi, il est insensé que ces questions pratiques ne soient plus abordées. Il y a souvent une hypothèse générale selon laquelle beaucoup de gens savent comment les choses sont faites, ce que représente le raccourci de l’industrie, quelles sont les normes tacites, mais la plupart des gens ne le savent pas. C’est tellement classiste et élitiste que cette hypothèse existe.

J’étais à six ans d’écrire mon livre quand j’ai commencé à interroger des agents, et j’ai attendu jusque-là parce que je voulais que mon roman soit aussi proche de la fin que je pensais pouvoir l’obtenir à l’époque. L’agent avec qui j’ai fini par travailler est Ellen Levine, qui est vraiment merveilleuse. Je viens de lui envoyer un courriel à l’improviste. C’était une note très courte, et tout ce que j’ai dit était « Je t’écris parce que X, Y et Z sont quelques-uns des écrivains que j’aime beaucoup, et c’est pourquoi j’aimerais travailler avec vous. »Et puis j’ai inclus deux ou trois phrases sur mon livre et deux ou trois phrases de ma biographie, et c’était tout. Et elle m’a répondu le lendemain, m’a demandé mon manuscrit et puis, après l’avoir lu, c’est à ce moment-là que nous avons commencé à travailler ensemble.

C’est le seul conseil général que je me sens à l’aise de donner à propos des agents — que je pense que le langage de l’amour peut être un langage partagé qui peut aider à montrer à un écrivain où aller et avec qui il pourrait vouloir travailler. Les livres sont un moyen incroyablement inefficace de gagner de l’argent ou du pouvoir; les gens ne se consacrent généralement pas à l’écriture ou à l’édition dans le seul but de s’enrichir. Mais nous aimons tous les livres, et si on peut parler de cela et de cela, alors on a une chance de trouver ce langage partagé. J’ai travaillé sur mon roman pendant deux ans et demi avec mon agent avant de l’envoyer aux éditeurs, et je n’aurais pas pu faire ce genre de travail avec quelqu’un dont je n’avais pas confiance et que je ne respectais pas.

 Les Incendiaires, par R. O. Kwon
Les Incendiaires, par R. O. Kwon

De $16

De $16

Stephanie Danler

Je pense que trouver un agent est la partie la plus difficile. J’ai interrogé froidement des dizaines d’agents, et quelques-uns d’entre eux sont revenus vers moi très rapidement. J’ai fini par aller avec un de ces agents, mais des agents que j’admirais m’ont écrit deux mois plus tard. Je pense qu’il est plus lent que prévu pour les agents de renvoyer votre e-mail d’une personne qui n’a jamais été publiée auparavant. Parmi les personnes qui me sont revenues rapidement, je les ai rencontrées et je l’ai su instantanément avec mon agent. Ce fut le tournant de toute ma carrière.

Mon agent est Mel Flashman. Elle est brillante, c’est une lectrice incroyable de mon travail, et elle est aussi devenue une amie. La question que je me pose le plus souvent est de savoir comment trouver un agent, et je n’ai pas de raccourci. Je viens d’écrire des lettres de requête à des personnes que je pensais intéressées par mon travail. Je pense qu’il est important d’être précis — de dire: « C’est la raison pour laquelle je vous écris; vous représentez X, Y et Z; et mon livre s’inscrit dans cette catégorie qui vous semble intéressée », plutôt que de simplement faire une lettre type pour chaque agent. Je pense qu’être spécifique aide.

 Stray: A Memoir, par Stephanie Danler

Madeline Miller

C’était un processus très éprouvant pour les nerfs. Et j’ai l’impression que cela ne fait que s’amplifier. J’ai fait beaucoup de recherches sur les agents. J’ai utilisé Writer’s Market — leur base de données consultable — pour trouver des agents intéressés par les histoires LGBTQIA, la mythologie, la fiction historique, la fiction littéraire, la fantaisie. Je me suis dit que s’il y avait un agent qui appréciait toutes ces choses, il pourrait aussi apprécier Le Chant d’Achille. Et puis une fois que j’ai eu une grande liste, je suis allé faire des recherches sur les agents en ligne et j’ai regardé qui étaient leurs auteurs et les types de choses qu’ils disaient. J’ai lu des interviews avec eux, et c’était un peu comme postuler à l’université, où vous avez votre « wow, j’aimerais travailler avec eux » et « En voici d’autres avec qui j’aimerais vraiment travailler », etc. Avec les agents, il n’y a vraiment pas d’école de sécurité. Vous ne pouvez pas présumer qu’un agent sera intéressé par votre travail.

J’ai envoyé tellement de lettres et j’ai reçu tant de refus. Mais l’un des agents dont j’ai entendu parler était l’un de mes meilleurs choix — Julie Barer. Elle a lu le manuscrit en un week-end et m’a offert une représentation. J’étais complètement à côté de moi-même, et j’ai dit oui sur le coup parce qu’elle était tellement incroyable et qu’elle comprenait clairement mon travail et que j’avais tellement voulu être avec elle avant cela. Donc, bien qu’il y ait eu beaucoup de travail pour envoyer ces lettres et faire toutes ces recherches et s’assurer que ma lettre de requête était correcte, cela en valait la peine car cela signifiait que je correspondais à quelqu’un qui comprenait vraiment mon écriture.

 Circé, par Madeline Miller

J. Courtney Sullivan

J’ai l’impression que mon histoire « obtenir un agent » n’est vraiment pas utile car c’était vraiment une situation très chanceuse. J’ai pu — parce que mon collège l’a financé — faire un stage non rémunéré à The Atlantic pendant un été et y être à temps plein, ce que je n’aurais jamais pu faire autrement. Une partie de mon travail consistait à aider Michael Curtis, qui était cet homme merveilleux mais, à mon avis, très intimidant. Fondamentalement, mon travail consistait à taper ses lettres de rejet aux personnes qui avaient envoyé des histoires courtes. À un moment donné, il m’a demandé si j’écrivais de la fiction; Je lui ai dit que oui, et il m’a proposé de regarder mon travail.

Puis, un jour, je suis entré au travail et je l’ai entendu dans son bureau. Il avait la porte fermée; il tournait autour. Je n’arrivais pas à comprendre ce qui se passait là-dedans. Et quand je suis revenu du déjeuner, j’avais une lettre de lui sur ma chaise à propos de mes histoires — il avait cliqueté là-bas à la recherche de ses vieilles machines à écrire pour qu’il puisse me taper la lettre parce qu’il ne pouvait pas me demander de me taper une lettre. C’était très charmant. Il a dit, vous savez, « Continuez à m’envoyer vos histoires. »

Et je l’ai fait: Je suis retournée à l’université, et je lui envoyais des histoires. Puis il a remis à un autre éditeur de l’Atlantique certaines de mes histoires, et elle m’a contacté et m’a dit: « Oh, j’aimerais vous mettre en contact avec cet agent littéraire qui commence tout juste; elle s’appelle Brettne Bloom, et elle était stagiaire ici aussi. »Nous avons donc fini par nous rencontrer, et Brettne ne faisait que commencer; c’était son premier mois au travail en tant qu’agent. Mais nous sommes ensemble depuis. Je crois que j’avais 18 ans, donc ça fait 20 ans qu’on est ensemble. En fait, nous venons de célébrer notre 20e anniversaire cet automne. Nous avons passé un beau petit week-end au nord de l’État ensemble. Notre mariage entre nous est deux fois plus long que nos mariages avec nos maris.

 Amis et étrangers, par J. Courtney Sullivan
Amis et étrangers, par J. Courtney Sullivan

De $28

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Elle est la première femme à avoir eu une relation amoureuse avec son père.

Ces entrevues ont été condensées et légèrement modifiées pour plus de clarté.

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