Si hay una pieza de equipo entregada al personal militar que está llena de leyendas y mitos urbanos, es una placa de identificación.
Los orígenes de la placa de identificación son desconocidos. Algunos historiadores militares creen que la práctica comenzó con el Imperio Romano. Como la mayoría de las buenas ideas militares, no es de extrañar que a los romanos se les diera crédito por desarrollar la placa de identificación.
Otros investigadores creen que la práctica de etiquetar al personal militar comenzó a tomar forma durante la Guerra Civil cuando los soldados escribieron notas con su información personal para que pudieran ser identificados si se convertían en víctimas.
El Departamento de Defensa de los Estados Unidos apoya el argumento de que las placas de identificación, conocidas oficialmente como etiquetas de identificación, surgieron durante la Guerra Civil porque los soldados tenían miedo de ser no identificados y enterrados en tumbas sin identificar. Los soldados marcaron sus ropas, fijaron etiquetas de papel y tela en sus uniformes, usaron monedas viejas o trozos de metal para identificarse, y algunos hombres tallaron sus nombres en trozos de madera colgados alrededor de sus cuellos.
Sus preocupaciones eran legítimas. Al final de la Guerra Civil, más del 40 por ciento de los muertos del Ejército de la Unión no estaban identificados. Por ejemplo, de los más de 17.000 soldados enterrados en el Cementerio Nacional de Vicksburg, casi 13.000 tumbas están marcadas como desconocidas.
Después de la Guerra Civil, el ejército de los Estados Unidos adoptó mejores prácticas de identificación de víctimas. Al final de la Guerra Hispanoamericana, los miembros del servicio recibieron etiquetas de identificación en 1899 después de que el Capellán del Ejército de los Estados Unidos Charles C. Pierce, un oficial a cargo de las operaciones de la morgue en Filipinas, recomendara al Ejército equipar a todos los soldados con los discos para identificar a los heridos o muertos.
El Ejército de los Estados Unidos comenzó a emitir las etiquetas en 1906. Las etiquetas incluían información biográfica personal que podría utilizarse para identificar a una víctima. Las etiquetas de tamaño de medio dólar estaban estampadas con el nombre, el rango, la compañía y el regimiento o cuerpo de un soldado, y estaban unidas a un cordón o cadena que iba alrededor del cuello. Las etiquetas se llevaban debajo del uniforme de campo.
Según el Departamento de Defensa, en julio de 1916, el Ejército de los Estados Unidos modificó su orden inicial y requirió un segundo disco. ¿Por qué dos placas de identificación? La primera etiqueta debía permanecer con el cuerpo, mientras que la segunda era para el mantenimiento de registros de servicios funerarios. Como todas las cosas militares, es probable que los militares descubrieran la necesidad de dos placas de identificación en medio de las operaciones. Recuerde, las famosas palabras de Donald Rumsfeld: «Usted va a la guerra con el ejército que tiene, no con el ejército que podría querer o desear tener en un momento posterior.»

La Armada de los Estados Unidos no requirió placas de identificación hasta mayo de 1917. Para entonces, todas las tropas de combate estadounidenses tenían que usarlas. Hacia el final de la Primera Guerra Mundial, las Fuerzas Expedicionarias estadounidenses en Europa agregaron símbolos religiosos a las etiquetas.
Durante la Guerra de Corea, la respuesta a la pregunta de por qué dos placas de identificación obtuvieron una nueva respuesta. Una de las etiquetas se colocó en una cadena mucho más corta y se adjuntó a la cadena principal. Sin embargo, nunca se colocó en la boca de un soldado fallecido, como sugiere el folclore militar. En cambio, la etiqueta de la cadena más corta se usaba como etiqueta para los dedos de los pies cuando un soldado era asesinado y su cuerpo estaba siendo procesado. A finales de la década de 1950, después de la Guerra de Corea, los procedimientos cambiaron para mantener ambas placas de identificación con el miembro del servicio si morían.
En Vietnam, las tropas de combate comenzaron a colocar su segunda etiqueta en sus botas. Entonces, la respuesta a la pregunta, por qué dos placas de identificación, fue en su mayor parte, el mismo razonamiento para emitir dos placas de identificación en Corea. Uno se quedó con el cuerpo, el otro se usó como una etiqueta en el dedo del pie.
Las regulaciones han vacilado con respecto a cómo se deben usar las dos etiquetas. Muchos todavía se preguntan, ¿por qué dos placas de identificación? ¿Y las etiquetas deben permanecer juntas o separadas?
Hoy en día, al personal de servicio se le emiten dos placas de identificación en una cadena larga y corta, pero dados los avances realizados en la medicina forense de ADN y en la utilización de perfiles médicos e información para identificar a los caídos, el papel de la placa de identificación sigue siendo importante, pero solo es una parte del proceso de identificación de las víctimas de guerra de nuestra nación.
¿Por qué dos placas de identificación? Porque como nación necesitamos asegurarnos de que aquellos que luchan por nuestro país obtengan el reconocimiento que merecen. Tienen derecho a ser conocidos por nosotros y por el mundo, y si dos etiquetas ayudan, entonces se lo debemos.

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